过去,现在和将来

我们在时代发展的哪一个环节?如今是2015年,我家Zoë到3岁时、5岁时,世界应该是什么样子?

回顾一下近5年令我惊讶的科技界事件,每个惊讶都指出了某一方面我缺少洞见和实践知识。

  • Google Chromebook获得成功。类似概念每年都有人提到,比如NetPC,为什么轮到Google做就成功?
  • Google Glass失败。IT巨头相争使人们忘记眼镜是市场驱动还是投资驱动的项目。
  • Episodic Video Game引起人们关注。
  • 无人飞行器技术发展很快但是应用却很少。(噱头和专业领域应用不算)
  • Tesla电动车的发展。电动车获得发现是很容量预见到的,不容易预见到的是以目前这种形势发展:有一个厂商既有远见又有叹为观止的工程力量,比大家都早走出很多步。相应,容易预见到的是油改气这样的逐步发展。
  • Bitcoin和block chain。我参与得很早,2011年,但在发生之前没有预见到这种技术是可能的。在Brisbane旧海关大楼里演讲的一位早年参与设计VRML的Mark Pesce说这个技术是可以预见的(真的吗),过去叫做Digital Money,主要困难是没办法不信任中间点,如今解决了。

观察IT发展的趋势,过去几十年,电脑和手机主要是一种工具,需要人脑学习它。工具做得很不错,但是不错是指用户容易学习容易使用。比如,字处理软件能修正拼写错误,如果用户想标记一段重点,也很容易做到。但是字处理软件自己并不标记重点。又比如,LinkedIn能帮助用户制做简历,但是它并不为用户制做简历。它对求职者能力的评估来自其它用户,由其它用户来定。也就是说,我们的软件在做出决定这一点上十分笨拙。

如果字处理软件能提供编辑建议,并且常常是好建议,用户应该是会喜欢用的。具个例子,如果你写了这样一句:“间谍按之前所指示的等候在月台上。”如果电脑建议你改为:“间谍奉命在月台等候”你一定得是一个自大狂才会拒绝这种建议,因为这种编辑更多反映了文字功底,而非风格。我的编辑帮我改文章时候,九成的修改都反映了文字功底,没办法拒绝。

所以现在我们没有看到这样的功能,仍然是因为字处理软件还是不能提供足够好的建议。微软早些年制做clipper(小别针机器人)的时候,就认为机器辅功人编辑的时代到了,其实那时候人工智能技术很有限,建议做得很差,在用户盛怒之下这个功能取消了,之后微软也变得很保守。

为什么我们一直认为会成功的机器人技术没有进展?为什么没有机器人去擦建筑物外面玻璃?这里有两个原因,一是机械技术滞后信息技术,二是人工智能还差得很。机器人必须做出很多决定,我们仍然不能信任机器做出的决定,即使是如何绕开一个建筑物上的坑也不能信任。因为我自己做软件,我倾向于认为主要是原因二,即机器人仍然只是工具,不能做出好决定。但是如果原因二是主因,我们应该能看到很多机器傀儡,比如机器傀儡去擦建筑物外面玻璃,机器把实时视频传送出来,由坐在家中控制的人来操作。在人工昂贵的国家比如澳洲尤其应该出现这种技术。这种技术既然没有出现,说明“没有人工智能”还不是主因,机械技术滞后,没有办法廉价制造复杂机器,应该是同等重要的原因。目前即使在支付力高的发达国家,家中也没有比洗碗机更为复杂的机械结构。这很说明问题。

最近5年我看到一个有趣的变化。最重要的变化来自Google搜索结果。人们对渐变不敏感,所以不一定注意到:现在Google比之前更理解用户的意图。我不知道这是因为大数据还是人工智能(或者两者是一回事),但是结果是一样的,即Google更聪明了。我所说的有趣的变化,是机器或信息系统越来聪明。最近纽约时报报道说明我们读到的报道有很多是机器自动生成的,但是我们没有觉查到。我在澳洲本地开车时电台常收到连续数小时无语气变化的高速体育比赛报道,这可能也是机器生成的,只是我没时间追究。

这就是说,我们可能正在接近简单的人工智能。

再回到一开始的问题:我们在时代发展的哪一个环节?如今是2015年,我家Zoë到3岁时、5岁时,世界应该是什么样子?

我们先考虑我们是不是正在接近简单的人工智能。未来3、5年这方面会不会有长足发展。

如果没有,那么近3、5年的演进将主要集中在游戏规则的发展。LinkedIn就是一个很好的游戏规则,很有效果,其产品不带智能,但是游戏规则引人入盛,大家一起玩,既得到奖励又奖励别人,最后形成一个有价值的网络。AirBnB以及Instagram以及taobao都算。(instagram其实就是洪之前说的Image Labler游戏)。

如果有简单人工智能的高速发展,机器人不撞墙变成了基本功能,但是机械技术无法降低成本大量普及,那么我们会见到一两种标准化的机器人获得长足发展,机器人的标准化过程将开始。未来5年会有几种机器人操作系统产生,Android可能又是其中之一。当然不是我们熟悉的Android。这个品牌价值高,Google比较可能再次领先入场,又不愿意花时间建立新品牌。这些标准机器人会有一两种四旋翼直升机,几种小型陆用机器人。他们会面向操作简单但是需要判断力的领域,比如割草。这也是家俱和建筑设计更新换代的时候,新的家俱和建筑被设计成便于简单机器人工作的样子。大数据/人工智能当然在机器人之外的领域也会发展,比如会自动标记重点的电子书和智能的电子游戏,但是另文讨论吧。

如果机械技术同时变得可靠廉价又普及,那么我们会看到复杂操作的机器人,比如建筑物擦窗机器人。这是因为擦窗的动作比割草复杂得多,需要更多的液压管和机械臂。

如果人工智能没有高速发展,但是机械技术同时变得可靠廉价又普及,我们会见到很多机器傀儡,同时中国和印度的廉价劳动力将会坐在家里控制富有国家的机器傀儡。我们会看到一两个使用机器傀儡完成的凶杀案,其操作连接使用加密,所以找不到真凶,或者找到了真凶并出现一个新福尔摩斯名探,总之,使得上了年纪的人,比如80后们,大大惊讶一通,觉得自己都不熟悉自己所生活的世界了。

这是对未来的思考的第一篇文章,欢迎批评。

要是读到这里,祝贺你,这也能读下去。下面的会更无聊:我检讨一下过去5年考量,越检讨越不易再错。我过去的观点是:

拼车软件将广为流行,冲击出租车行业,并引起中国政府严厉监管。
这个预计的基础是手机定位和地图功能的完善,尤其是基于google map api的软件,以及类似于淘宝这样网上评分系统的广泛使用。考虑严厉监管会有效果,实际使用中有现金交易的拼车服务不容易做,适合先做免费社区服务。前述预计错了。错在一是高估了政府的管理力,二是低估了收费交易的力量,可以产生大量业余全职或近于全职的司机,而这才是变革的中坚力量。另外,没有预见到政府会打击Google Map API。
智能手机广泛发展,企业对智能手机使用水涨船高,软件业将努力争取企业级用户,微软有机会再发力一次
实际上企业对手机的应用是从最小的单位即个体户和微型企业开始的。从澳洲这边观察,目前报纸上报道的企业创新软件是微小的工作流程改进,解决具体而微的问题,比如供房屋评估人士使用的应用,无非是纸张评估清单的手机版,但是受到很多好评。想像中的微软掌上Office跟Google Docs大战并没有发生。这跟微机上是不同的,微机(就是PC和Mac)上传统故事是通用杀手级应用程序大战,小的应用跟进。这可能是因为Google比较有远见,将对手抛得太远;也可能是因为手机应用是场景用例,不像微机可以一个应用软件解决一万个问题(比如Microsoft Excel),而是一万个问题需要分析一万种使用场景,解决一万个用例,所以需要一千多个应用软件对应,万用办公套件不流行。这给小应用开发又带来了机会。
电子游戏更加真实,增加很多虚拟现实游戏与Second Life竞争。虚拟生活如此实际,以至很多人不再提Second Life,而是直接提到里面的事物
这件事不但完全没有发生,而且意想不到的事发生了。一是虚拟游戏式微,Second Life一年比一年没人理。二是小制做、每关只有几秒的游戏崛起。三是独立制做出现了一些艺术性特别强的作品,比如80 Days。为什么错判断?应该是因为既不理解游戏行业的运作方式,又对玩家不够理解。玩家基础扩大,总体需求就变了。
负载均衡的新技术发展
实际发生的事是书店Amazon成为最成熟的云资源服务商。记者喜欢说Amazon发现自己有过剩计算资源,所以卖出去。懂行的人知道计算资源不是煤炭资源,并不是说卖就能卖的。必须有长远打算,持续改进,才有希望卖得出去,不然ebay也有剩余资源为什么不卖。之前有多种负载均衡技术,灵活部署技术,比如刀片服务器,比如Solaris系统的Zones。但是这事没有了下文,现在大家关注的不是一种技术,而是一个云资源服务商。过去大家学习vmstat、pstree这些命令的用法,现在学习一套新的Amazon术语,这些术语不再涉及“系统如何工作”,而是关于“用户如何使用系统”。
机器人技术在各方面发展应用,超出制造业和科研这样的典型应用场景
实际上没有发生。即使是扫地这样简单的工作,机器人做的也很少,这一点中外一致。典型应该使用机器人的领域,比如摩天大厦外部保洁这样危险的工作,以及花坪剪草这样费时简单的事,都没有使用机器人,原因是机器人的效果尚差很多。安保巡逻也没有使用四旋翼和履带小车机器人。
HTML的发展会使得app变得不再重要,正如10年前html发展取代了大量桌面软件,如gmail取代电子邮件软件
实际上app因为懂得应用场景,近5年发展很快,创新想法很多,很流行。网站手机版的重要性似远不及手机应用。有些网站似无必要亦无优势发展应用(LinkedIn等等),仍然在努力推动其应用。
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